新證據! 阿茲特克文明毀於致命的沙門氏菌爆發

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80%的人口被消滅了。

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當西班牙軍隊在1519年抵達墨西哥時,當地人口估計約為2,500萬。隨著幾個從海外帶回來的毀滅性疾病爆發,一個世紀後,只剩下約1百萬人左右。

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儘管有很多的猜測,造成阿茲特克(Aztec)社會崩潰的疾病仍然沒有得到證實。但現在,科學家提出來自最嚴重流行病之一的細菌物種的第1個去氧核糖核酸(DNA)證據,並且暗示可能涉及到致命的沙門氏菌(salmonella)爆發。

阿茲特克社會的衰落一直是很多迷戀的來源,而一般認為涉及到各種因素,主要是西班牙軍隊的到來,隨後幾個歐洲疾病在當地人口爆發。

這些最嚴重的疾病爆發被稱為瘟疫(cocoliztli),來自於阿茲特克人的語言納瓦爾特(Nahuatl)的「惡性傳染病(pestilence)」。

這些瘟疫之一,在1545年到1550年,高達80%的當地人口被認為已經死亡。

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由德國馬克斯普朗克人類歷史科學研究所(Max Planck Institute for the Science of Human History)領導的一組研究人員在一份發表於生命科學預印本網站(pre-print site bioRxiv)上的論文中寫道:「1545年的瘟疫流行,被認為是新世界歷史上最具毀滅性的流行病之一。」

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研究人員之前認為,麻疹(measles)天花(smallpox)斑疹傷寒(typhus)可能是疾病爆發的原因。而一篇在2002年發表的論文認為,某種病毒性出血熱(viral haemorrhagic fever),加上旱災,是導致死亡的原因。

但是從來沒有任何可信賴的去氧核糖核酸證據來證實這些假設。

現在,馬克斯普朗克研究人員提出證據,疾病爆發的原因可能實際上是一種原始和致命的沙門氏菌種類。

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為了弄清楚阿茲特克流行病的原因,研究人員在墨西哥南部的瓦哈卡(Oaxacan)高地觀察了一塊墓地。他們從埋在那裡的29個人的牙齒中萃取和排序去氧核糖核酸,24個人與1545年到1550年毀滅性的流行病有關。

研究小組從人類的去氧核糖核酸中,分離出細菌的去氧核糖核酸。而在比較超過2,700個現代細菌基因組之後,發現他們測試的幾個人,似乎感染了一種名為C型副傷寒桿菌(Salmonella Paratyphi C)的致命的腸道沙門氏菌(Salmonella enterica)菌種。

今天,C型副傷寒桿菌是一種非常罕見的沙門氏菌,但仍然會出現,特別是出現在發展中國家。感染是透過排泄物傳播,並且引起傷寒,一種像斑疹傷寒的疾病。沒有藥物可以治療,會造成10%到15%受感染的人死亡。

研究人員總結:「我們提出C型副傷寒桿菌是墨西哥在1545年瘟疫爆發期間,造成人口減少的原因。」

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這可能是在歐洲殖民之後,奪走阿茲特克人口的病原體的第1個基因證據。

沒有參與研究的丹麥自然歷史博物館(Natural History Museum)古早去氧核糖核酸研究員 Hannes Schroeder告訴自然期刊(Nature)的Ewen Callaway:「這是一個超酷的研究,他們做了一個很好的例子。」

但在我們太得意忘形之前,我們需要記住,到目前為止,這項研究還沒有經過同行評審。研究結果現在已經在生命科學預印本網站發表,以便其他領域的人停佇在這項研究結果,並做進一步測試。

一些專家也已經注意到,這項研究技術應該無法取得涉及瘟疫的任何病毒的去氧核糖核酸。所以,我們可能在這裡遺失謎團的一些大片。

研究人員告訴自然期刊,他們不能對研究發表評論,因為他們已經將結果提交給同行評審期刊。因此,距離這項發現的進一步確認,可能不會太遙遠。

而且為他們的假設提供進一步的證據是上週在生命科學預印本網站發表的另一項無關的研究,那一項研究發現C型副傷寒桿菌在歐洲的證據,比造成墨西哥毀滅的時間早大約300年。

那一項研究是由來自英國考文垂市(Coventry)的華威大學(University of Warwick)的Mark Achtman所領導,而且涉及從一位在西元1200年在挪威埋葬的年輕女性的細菌基因組的分析。

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它是已知最早的沙門氏菌C型副傷寒桿菌的基因證據,而且是歐洲定居者抵達墨西哥之前,在歐洲流行的明確證據。

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來自加拿大麥克馬斯特大學(McMaster University)的Hendrik Poinar告訴自然期刊:「它本身並不足以將這兩個發現連結在一起,但它是一個很好的起點。」

他解釋:「真的,我們想做的是一起觀看這兩種菌株。」

如果我們想更清楚地知道是什麼導致致命流行病滅絕阿茲特克社會,研究人員現在需要從歐洲和美洲,找到在這段時間內更多古老的基因組。

但這是一個有趣的地方來開始。

Shroeder告訴Callaway:「他們當中的一些可能是由沙門氏菌所引起的想法,現在是一個明顯的可能性。」

你可以在這裡閱讀在墨西哥墓地發現C型副傷寒桿菌的完整論文,以及在這裡讀到顯示C型副傷寒桿菌在西元1200年出現在歐洲的論文。

來源:ScienceAlert