宇宙有其他生命存在? 研究發現可能有行星比地球更適合生命

尋找可居住的系外行星是一件困難的事,雖然我們發現了一堆岩石行星,離它們恆星的距離剛好,可能適合生命,但到目前為止都還沒有發現生命的跡象。不過,根據一項新研究,用電腦模型來探索不同類型系外行星上可能存在的條件,發現宇宙可能存在比地球更有可能發展出生命的地方,這一切都與海洋有關。

芝加哥大學的地球物理學家Stephanie Olson表示,「我們的工作是分辨出哪些系外行星的海洋能夠支撐全球豐富和活躍的生命。地球海洋中的生命依賴於湧昇流(海水向上流動),它將養分從深海黑暗處返回到海洋受到陽光照射的部分,也就是光合生命的所在處。更多的湧昇流表示更多的營養補給,這表示更多的生物活動,這些是我們需要在系外行星上尋找的條件。」

Olson和她的團隊使用由美國太空總署戈達德太空研究所(NASA Goddard Institute for Space Studies)開發的軟體名為ROCKE-3D,來模擬岩石系外行星,他們模擬了一系列不同的系外行星,來看哪些系外行星的海洋環流最有可能發展和維持生命。

他們發現較厚的大氣層,加上較慢的行星旋轉速率,和擁有大陸的存在,都會產生較高湧昇流速率。

Olson 表示,「這是一個令人驚訝的結論。這告訴我們,一些具有良好海洋環流模式的系外行星,它的條件可能更適合支持生命,甚至比地球上的生命更豐富或更活躍。」

我們知道太陽系之外有很多鹹海世界,除了地球,我們知道火星曾經有相當多的水,而衛星也是如此,太陽系中看似有液體海洋的大衛星有木衛二(Europa)、土衛二(Enceladus)、木衛四(Callisto)和木衛三(Ganymede)。

這些附近的世界並不符合研究所規定的標準,火星是乾燥的,只有薄薄的大氣層,這裡所列出的衛星也幾乎沒有大氣層,我們目前也還不確定它們大陸的狀況。

不過,銀河系中的系外行星比太陽系中的衛星多,去年,科學家發布了一項估計,所有已知大於地球的系外行星,高達35%應該有豐富的水。

目前,尋找可居住的系外行星的第一個標準是行星是否處於「適居帶」內,溫度不能太高使液體海洋蒸發,也不能冷到它們會凍結。

這項新研究增加了一些參數可用於未來的搜索,甚至這些參數可以用在開發未來搜索的儀器上面。

Olson表示,「我們尋找宇宙生命的旅程上,我們應該針對那些最適合大型全球活躍生物圈的可居住行星分類,因為那些是生命最容易被發現的行星,而且非偵測的方式會最有意義。」

該研究報告發表在巴塞隆納的Goldschmidt Geochemistry Congress上。

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