研究發現:少被擁抱的嬰兒 基因會有永久不良的改變

幼兒獲得的親密接觸不僅是讓他們溫暖、舒適和被愛,一項2017年的研究表示,它實際上可以在分子水準上影響嬰兒,而這種影響會延續到許多年後。

根據這項研究,獲得身體接觸較少的嬰兒,會使他們在年紀小的時候心情比較痛苦,最終會影響改變他們基因表現的分子過程。

加拿大英屬哥倫比亞大學(University of British Columbia)的研究小組強調,這項研究還處於初期階段,目前尚不清楚是什麼原因導致了這變化。不過,這可以為科學家提供一些有用的見解,以了解觸摸如何影響表觀遺傳學,也就是影響人體基因表現的生化改變。

研究中,94名嬰兒的父母被要求從出生後五週開始記錄他們的接觸和擁抱習慣,並記錄嬰兒的行為,像是睡覺、哭泣等。四年半後,研究員用棉棒採集孩子們的DNA,以分析DNA甲基化,這是一個控制基因表現與否的重要關鍵。

研究人員發現「高接觸」兒童和「低接觸」兒童之間在五個特定的DNA位點上有DNA甲基化的差異,其中兩個在基因內,一個與免疫系統有關,一個與代謝系統有關。DNA甲基化還可以作為正常生物發育過程的標誌,它也可以受到外部環境因素的影響。

再來是表觀遺傳年齡,這是血液和組織的生物衰老, 接觸較少與早期經歷較多痛苦的嬰兒中,這個標記值比預期的要低,如果與他們實際年齡相比的話。

小組成員Michael Kobor表示,「以兒童來說,我們認為表觀遺傳年齡變慢可能反映出發育過程的不利進展。」

過去的研究暗示,表觀遺傳年齡和實際年齡之間的差距與健康問題有關,不過,這些結論都還為時過早,科學家們承認,他們不知道這對孩子長大後會有什麼影響。該研究也只看了不到100個嬰兒,不過,似乎緊親密接觸和擁抱確實會在基因水準上改變人的身體。

大家都知道人類的接觸對我們的各種發育都有好處,不過,這是第一個對接觸如何改變人類嬰兒表觀遺傳學的研究。進一步的研究工作將是找出原因,並調查是否可能因此導致健康的長期變化。

研究員Sarah Moore表示,「我們計劃進一步研究,我們在這些孩子中看到的’生物不成熟’是否對他們的健康,特別是他們的心理發育具有廣泛的影響。如果進一步的研究證實了這初步的發現,那麼它將強調給予身體接觸的重要性,尤其是對痛苦中的嬰兒。」

該研究發表在Development and Psychopathology上。

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